Pourquoi éternue t-on ?

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Les façons d’éternuer peuvent être presque aussi individuelles que les empreintes digitales. Certains produisent des explosions qui ébranlent la terre. D’autres émettent de délicats « atchoums ! » Mais pourquoi éternue-t-on en premier lieu ? Peu importe de quelle façon vous le faites, la réponse est plus intéressante que vous ne le pensez et vous laissera plutôt impressionné par votre corps.

Les éternuements aident à éliminer les choses indésirables de votre nez.

En tant qu’entrée unique de votre système respiratoire complexe, votre nez a la tâche importante d’humidifier, de réchauffer et de filtrer l’air que vous respirez. Cela fait de votre nez l’une des premières lignes de défense pour empêcher les particules potentiellement nocives d’entrer dans vos poumons. Votre nez est tapissé de muqueuses qui retiennent constamment les agents pathogènes et les débris. Les cils, des protubérances microscopiques en forme de poils qui tapissent votre nez, peuvent canaliser ce mucus sale vers l’avant de l’organe (ou dans votre gorge).

Mais parfois quelque chose irrite votre nez si intensément que votre corps veut l’expulser avec force et immédiatement, de sorte que ce processus de nettoyage ordinaire reçoit un coup de fouet instantané sous la forme d’un éternuement. L’éternuement sert de mécanisme pour nettoyer le nez. Il s’agit essentiellement de redémarrer le nez.

Le réflexe d’éternuement est habituellement activé lorsque les muqueuses de votre nez sont irritées. Parfois, cela peut aussi arriver si votre gorge est irritée. Quoi qu’il en soit, éternuer est une action bien coordonnée impliquant beaucoup de muscles et de nerfs à partir d’un déclencheur.

Les déclencheurs les plus courants sont les agents pathogènes (comme les virus du rhume et de la grippe), les allergènes (comme le pollen ou les squames de chat) et les irritants, qui peuvent être chimiques (comme le parfum) ou physiques (comme la poussière).

Dans certains cas, comme dans le cas des allergènes et des virus, le déclencheur n’est pas seulement la matière elle-même, mais aussi la réaction inflammatoire du nez à celle-ci. La rhinite allergique et non allergique (inflammation de la muqueuse nasale) peut entraîner un gonflement des membranes et un excès de mucus, ce qui peut entraîner des éternuements. Dans le cas d’allergies, des produits chimiques comme l’histamine, que votre système immunitaire produit en réponse à un allergène, peuvent également provoquer des éternuements.

Voici comment le processus d’éternuement se déroule.

Premièrement, une particule étrangère stimule le nerf trijumeau, le plus grand nerf qui se connecte au cerveau. Ce nerf sensoriel procure des sensations sur de nombreuses zones du visage et de la tête, y compris la muqueuse du nez, de la bouche et des sinus, ainsi que sur la peau, les dents et le dos de la langue.

Une fois stimulé, le nerf trijumeau transmet un message au cerveau, qui envoie ensuite divers signaux d’action au corps, explique le Dr Voigt. Si votre cerveau reçoit le message qu’il y a un intrus dans votre nez, votre diaphragme se resserre et descend pour que vos poumons puissent se remplir d’air, vos muscles de la gorge se détendent, votre bouche s’ouvre, vos yeux se ferment et vous éternuez. Le but est de générer une pression à partir de nos poumons pour qu’ils se mouchent.

Il est également possible qu’il se passe plus de choses ici que ce que la science n’a encore dévoilé. Bien que le nerf trijumeau soit probablement le mécanisme prédominant impliqué dans la plupart des éternuements, certains experts disent qu’il y a probablement d’autres mécanismes en jeu que nous ne comprenons pas entièrement, comme l’implication d’autres nerfs crâniens.

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